Un combustible fósil es un material combustible natural que se encuentra en el interior de la Tierra. Estos materiales se formaron a partir de un proceso conocido como fosilización.

Los combustibles fósiles son materiales naturales que se han originado a partir de la descomposición de plantas y animales. Es decir, se han originado gracias al proceso de fosilización.

Estos materiales se han acumulado en el suelo y en las capas rocosas durante millones de años, lo que los ha convertido en una fuente de energía muy valiosa.

En este artículo veremos el proceso de quema de combustibles fósiles, algunos ejemplos de los combustibles fósiles principales, así como sus ventajas y desventajas.

¿Cuáles son los combustibles fósiles principales?

Los combustibles fósiles más comunes son el petróleo, el gas natural y el carbón.

  • Petróleo. Es una mezcla de hidrocarburos que se encuentra en estado líquido en el subsuelo. Se extrae mediante la perforación de pozos y se utiliza como combustible para motores de explosión. Por ejemplo, el motor de un camión que funciona con gasolina.
  • Gas natural. Se trata de una mezcla de hidrocarburos que se encuentra en estado gaseoso en el subsuelo. Entre esa mezcla de gases, se encuentra principalmente el metano, que se encuentra en los yacimientos naturales de petróleo y gas.
  • Carbón. Es un combustible fósil que se forma a partir de la descomposición de materia vegetal en el subsuelo. Se extrae mediante la minería y puede usarse como combustible de una variedad de maneras. Por ejemplo, para la quema en una caldera que genere vapor, la cocción en un horno o el calentamiento en una estufa.

Adicionalmente, podríamos añadir el gas natural licuado de petróleo o GNLP.

Actividades que requieren combustibles fósiles

Algunas de las actividades que nombramos a continuación, pueden funcionar con combustibles que no son fósiles. Sin embargo, lo más común es que hagan uso de ellos. Algunas actividades que requieren combustibles fósiles son:

  • Calefacción y cocción de alimentos.
  • Calentamiento de agua.
  • Secado de alimentos.
  • Producción de electricidad.
  • Producción de cemento.
  • Producción de metal.
  • Producción de vidrio.
  • Calefacción de edificios.
  • Iluminación.
  • Movilidad (transporte).

Ventajas y desventajas de los combustibles fósiles

En la actualidad, y con la transición energética que están llevando a cabo muchos países, se está retirando el uso de combustibles fósiles. Esto es debido a que presentan algunas desventajas como las siguientes:

  • Contaminan el aire, el agua y el suelo.
  • Generan residuos peligrosos.
  • Son escasos y cada vez más caros.
  • Son responsables del efecto invernadero.
  • Requieren de grandes inversiones.
  • No son renovables. Es decir, que solo pueden utilizarse una vez.

Pese a estas desventajas, siguen siendo utilizados porque son muy eficientes y ofrecen una gran cantidad de energía. Entre algunas ventajas de los mismos se encuentran:

  • Son fáciles de almacenar.
  • Pueden ser transportados con facilidad.
  • Son compatibles con la tecnología actual.
  • Se trata de una energía muy eficiente.